¿Qué es la macha, cuáles son sus características y dónde habita?

Es un animal invertebrado (no tiene huesos) marino, perteneciente a los moluscos. ¿Qué come? ¿Cómo se reproduce? ¿Cómo respira?...

Desde hace 11.000 años, en las playas arenosas de las costas peruanas y chilenas se encuentra un singular animal, conocido como «la macha», representante de los moluscos bivalvos (con dos conchas o valvas) y considerado un importante recurso pesquero artesanal.

¿Qué come? ¿Cómo se reproduce? ¿Tiene cerebro? ¿Cómo respira?… ¡Aquí te lo contamos todo!

¿Qué es la macha?

Es un animal invertebrado (no tiene huesos) marino, perteneciente a los moluscos, específicamente a los bivalvos o pelecípodos, llamado así por tener un cuerpo blando cubierto por dos piezas (concha externa) llamadas valvas y un pie musculoso en forma de hacha.

A su vez, la macha (Mesodesma donacium) forma parte del Orden «Veneroideos (Veneroida)» en el que también se hallan formas familiares como las «almejas» así que comparten características similares, y a la Familia Mesodesmatidae.

Otros nombres comunes son: Macha verde (larva), Macha ploma (juvenil), Macha amarilla (adulta).

Características

  • Cuerpo blando, de color blanco o rosado, recubierto por dos conchas o «valvas», de forma triangular, delgadas, más alargadas hacia uno de los extremos (anterior), compuestas a su vez por por tres capas: externa, intermedia y el nácar interior.
  • Las valvas están unidas por el extremo posterior, en un punto llamado «umbo», y se conectan por diminutos dientes (charnela), y una especie de banda elástica (ligamento).
  • En su interior, contiene un líquido de color claro.
  • Por debajo de las valvas está el «manto», una lámina gruesa que forma la pared del cuerpo; al plegarse en el borde, forma un hueco (cavidad paleal), que aloja a los órganos respiratorios (branquias), y las glándulas sexuales (gónadas).
  • El manto se comunica con el exterior gracias a dos órganos tubulares que gradúan el agua que transporta el alimento y oxígeno (sifones).
  • En el interior de las valvas se observa una serie de huellas (impresión o línea paleal), que se producen por los músculos que fijan el borde del manto a la concha o valva.
  • Además, el manto es el encargado de segregar la sustancia que forma las valvas (carbonato de calcio), que normalmente son de color amarillo parduzco, y tienen líneas de crecimiento concéntricas en la parte externa.
  • Tiene una superficie muscular plana, llamada «pie», en forma de hacha, utilizado para trasladarse y cavar en la arena.
  • Cabeza ausente.
  • Posee boca, acompañada de dos estructuras (palpos) útiles para la alimentación. No tienen ojos.
  • Cuentan con órganos receptores de estímulos distribuidos en el manto.
  • Tamaño variable (entre 6 y 10 centímetros)
  • Tiempo estimado de vida, 9 años.

Foto de Machas juntas (moluscos)

Sistema nervioso

No tiene cerebro, pero cuenta con un sistema nervioso que consiste en una red nerviosa y una serie de pares de ganglios (pequeños bultos) que controlan los órganos sensoriales (quimiorreceptores) y la cavidad del manto.

Sistema respiratorio

La macha respira por branquias, junto con el manto. Las branquias tienen forma de pluma y se componen de dos bandas de filamentos (en forma de peine) llamadas ctenidios, que extraen el oxígeno del agua que entra por el sifón (órgano tubular) a las paredes del cuerpo o manto.

Sistema circulatorio

Está formado por un corazón de circulación abierta, es decir, la hemocianina (pigmento respiratorio) fluye por el cuerpo mediante una red de pequeñas venas.

Sistema digestivo

Posee esófago corto, estómago, e intestino alargado y recto, que desemboca en el ano.

Sistema excretor

Para desechar los residuos, la macha cuenta con órganos excretores (nefridios) con una función similar a la de los riñones de los vertebrados; tienen forma de embudo y se conectan con el exterior por un orificio (nefroporo).

Sistema muscular

La macha tiene músculos abductores, orbiculares y retractores. Los primeros sirven para abrir y cerrar las dos valvas (concha), los orbiculares le permiten el movimiento de las paredes del cuerpo y guardar los sifones (órganos tubulares que se conectan con el exterior).

Los músculos retractores permiten el movimiento del pie (estructura para desplazarse). Los movimientos ocurren por una combinación de acción muscular y presión del agua.

Sistema reproductor

Las gónadas u órganos encargados de la producción de células sexuales están bien diferenciados; ovarios en la hembra y testículos en el macho, que segregan las células sexuales (óvulos y espermatozoides respectivamente) por un orificio o poro genital (llamados gonoporo).

¿Sabías que…? «La macha», al igual que otros moluscos, puede detectar la calidad del agua que va a filtrar para su alimentación, usando unos órganos quimiorreceptores llamados «osfradios»

Hábitat

La macha está distribuida entre las costas de Perú y Chile, enterrada en los sustratos blandos de playas arenosas, fangosas, en la zona intermareal, es decir, de fuerte oleaje y ocasionalmente, exposición al aire.

Se agrupan en «bancos naturales» o asociaciones, formando un microhábitat (pequeño ecosistema con condiciones favorables para una gran variedad de organismos).

¿Sabías que…? Según estudios científicos, cuando el mar está a su nivel más bajo, «La macha» cierra su concha y forma una capa con mayor concentración de materia orgánica, mostrando líneas de crecimiento más oscuras.

Varazón de machas en la playa de Cucao.

¿De qué se alimenta la macha?

«La macha» es un organismo filtrador, es decir, para alimentarse filtra, a través de sus branquias, el agua de mar que proviene del fondo arenoso, y que contiene diversas partículas orgánicas y plancton (organismos microscópicos que flotan en el agua).

También consume pequeños crustáceos, poliquetos e incluso larvas de moluscos.

Los palpos (órganos cercanos a la boca) reciben el alimento y clasifican al mismo antes de llevarlas a la boca. Los desechos son liberados posteriormente por el sifón anal (órganos tubulares).

¿Cómo se reproduce la macha?

La fecundación es externa; el macho libera espermatozoides en el agua de mar y la hembra pone los óvulos, que se unen y dan vida a larvas (larva trocófora), que posteriormente desarrollan una concha (larva véliger) y nadan  libremente hasta encontrar el lugar adecuado para asentarse.

A partir de allí, pasan por una serie de transformaciones (metamorfosis) hasta alcanzar la adultez. La edad de reproducción varía entre los 2 y 6 años.

¿Sabías que…? En el año 2017, su consumo en Chile fue tan alto, que se prohibió su extracción en ciertas zonas hasta el año 2030.

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